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Universidades locales y la AIA acuerdan postulación conjunta para Instituto del Litio

  • Instituciones firmaron Memorándum de Entendimiento en la “Cena de Negocios Mineros 2018”, a fin de implementar Centro que contará con financiamiento de US$12 millones anuales.

Una postulación conjunta acordaron realizar los principales representantes de los sectores académico y productivo de la Región de Antofagasta, a la futura convocatoria de Corfo para la implementación en la zona de un Centro de Transición Energética y Materiales Avanzados para el Desarrollo del Litio.

La decisión fue anunciada anoche en la Cena de Negocios Mineros 2018 de la Asociación de Industriales de Antofagasta (AIA), en la cual el gremio que agrupa a las principales empresas que operan en la Segunda Región firmó un Memorándum de Entendimiento (MoU) en esta dirección, junto a la Universidad de Antofagasta (UA) y la Universidad Católica del Norte.

El acuerdo, rubricado por el Rector de la UA, Luis Alberto Loyola; el Rector de la UCN, Jorge Tabilo Álvarez; y el Presidente de la AIA, Marko Razmilic; implica promover el trabajo colaborativo para asumir el desafío país y compromiso regional en la futura convocatoria de Corfo para el que se ha llamado “Instituto del Litio”.

Dicha instancia se materializará en el marco de la extensión del contrato de arrendamiento entre Corfo y Albemarle en el salar de Atacama, e implica un monto base de inversión anual de hasta US$12 millones para el Centro. Estos fondos deberán ejecutarse en la línea de la “industria verde”, principalmente bajo los ejes de transición energética, energía solar y desarrollo de materiales avanzados para la industria del litio.

AUTORIDADES

El Intendente Regional, Marco Antonio Díaz, destacó que este acuerdo se traduce en un documento que aúna las voluntades de varias instituciones que trabajan por el desarrollo y el bienestar de la región, “y esa es parte de nuestra misión: servir de garantes para buscar acuerdos que beneficien a toda la comunidad”.

Por su parte, el Rector de la Universidad de Antofagasta, Luis Alberto Loyola, sostuvo que este es un tema estratégico para nuestra región, “y así lo visualizamos hace muchos años cuando iniciamos las primeras investigaciones sobre el litio y los minerales industriales, así como con la energía solar. Tenemos una zona privilegiada que nos brinda las ventajas comparativas con sus recursos naturales, por lo que esta alianza liderada por universidades de la región como son la UA y UCN, junto con universidades nacionales, más el apoyo de importantes empresas, nos insta a trabajar en colaboración para aportar a la formación de talento humano avanzado y transferencia tecnológica, además de programas de Doctorado y Magíster en línea con lo que demandará este nuevo Centro, siendo un aporte al conocimiento y desarrollo de la región y el país”, manifestó la autoridad del plantel estatal.

UCN

Para el Rector de la Universidad Católica del Norte, Jorge Tabilo Álvarez, la importancia de este proyecto radica en que hace una apuesta común de las capacidades instaladas que poseen las dos universidades más importantes de la región, cuyos investigadores trabajarán en conjunto.

“Entre las capacidades que pondrá a disposición la UCN están su participación en proyectos relacionados con el desarrollo de I+D+I+e, como el Hub APTA (Andes Pacific Technology Access) y el Ciptemin (Centro Integrado de Pilotaje de Tecnologías Mineras), en donde también se está trabajando con otras universidades”, apuntó.

A esto, la autoridad sumó el Consorcio Heuma, una alianza entre las Facultades de Ingeniería de la UCN y la UA en el marco del Proyecto Ingeniería 2030; así como también el Parque Científico Tecnológico de la Universidad Católica del Norte (PCT UCN).

AIA

Marko Razmilic, Presidente de la AIA, indicó asimismo que se está ante un hito histórico para el desarrollo de la Región de Antofagasta. “Con la presencia de los rectores de la Universidad Católica del Norte y de la Universidad de Antofagasta, firmamos este ‘Memorándum de Entendimiento’ que agrupa a los sectores relevantes de nuestra región, el académico y privado, con el objetivo de sentar las bases del trabajo colaborativo que queremos plasmar en el nuevo Centro de Transición Energética y Materiales Avanzados para el Desarrollo del Litio. Pretendemos que este sea el puntapié inicial para transformarnos en un parque tecnológico de desarrollo e investigación científica de primer nivel enfocado en el litio”, manifestó.

COLABORACIÓN

Por medio del MoU, las partes se comprometen recíprocamente a promover y disponer de todos los mecanismos colaborativos existentes en la fase de levantamiento de información, ideación, formulación y actividades de vinculación, así como de gestión, asesoría y diseño.

Con el objeto de maximizar los recursos, beneficios y satisfacción mutua, las instituciones firmantes fomentarán su vinculación y cooperación, compartiendo informes, datos y materiales institucionales.

Jaime Aleé, asesor del Centro de Energía de la U. de Chile: “Hay exceso de optimismo en el negocio del litio”

Entrevistado por el programa Sin Pretexto de Radio U de Santiago, el creador de la primera fábrica de baterías de litio del país, desmitifica las potencialidades de la industria del mineral no metálico y aclara su real alcance y proyección.

El 2015 surge Elibatt, la primera fábrica de baterías de litio del país. No obstante el proyecto, desarrollado por el Centro de Innovación del Litio (CIL) de la Universidad de Chile, no fructificó, por problemas de administración y con la comercialización del producto, según se informara  oportunamente.

Entrevistado por el programa Sin Pretexto de la Radio U de Santiago el otrora director del CIL y creador de Elibatt, Jaime Aleé, es tajante al afirmar que la existencia en el país de importantes reservas del mineral no metálico no es garantía para el surgimiento de una industria asociada, “no por explotar caucho vas a fabricar neumáticos. No hay relación directa en cuanto a poseer una materia prima con el hecho de dedicarse a desarrollar una industria”, precisó.

Si bien el litio ha estado en la primera línea del debate público por las posibilidades que ofrece en el naciente desarrollo de la electromovilidad a nivel mundial, Jaimé Aleé es cauto al indicar las proyecciones de bonanza de la industria del litio en Chile, precisando: “El negocio es relativamente pequeño. Chile exporta del orden de los 700 millones de dólares al año, el equivalente a 1 semana de producción de cobre, o a la exportación total de nueces del país”.

Y a futuro, desde  su perspectiva, el negocio no se ve más auspicioso. “El litio nunca va a crecer mucho más. Ni siquiera en una situación hipotética de uso masivo de vehículos eléctricos. Las proyecciones para el 2030, señalan que aumentará la demanda de litio en unas cinco veces”, explica Aleé. Esto significa pasar de 200 mil a 1 millón de toneladas en Chile. Sin embargo, el precio que actualmente es alto por un aumento de la demanda, “probablemente se estabilice, porque el litio es extremadamente abundante. El negocio no pasará de los 7 mil millones de dólares en el mundo. Hay un exceso de optimismo en el negocio del litio”, sentencia el experto.

¿Mineral estratégico?

El año 2014 la presidenta Bachelet creó la Comisión Nacional del litio con el mandato expreso de “generar una política nacional que incorpore el desarrollo sustentable de esta industria”. En enero de 2015, esta comisión entregaba a la mandataria un informe en el que proponía al litio y a los salares como “bienes estratégicos para Chile”.

En opinión de Jaime Aleé tal definición estratégica pierde sentido dado que, “se lo declaró así, considerando la importancia para la fusión nuclear, sin embargo, ello no será posible en los próximos 50 o 100 años. Por otra parte el litio es extremadamente abundante, por tanto tampoco es estratégico por ser un material escaso”.

Y es más, “es tan poco estratégico que Chile nunca ha explotado el litio con sus propias compañías, entregándole un material que considera estratégico a privados”, comenta Jaime Aleé.

Realismo, expectativas y proyecciones

“Estoy siendo un poco pesimista, pero quiero ser lo más realista posible, porque se hacen una serie de supuestos y fantasías que no son buenas para el futuro  de Chile”, reconoce Jaime Aleé, al ser consultado por Radio U. de Santiago, respecto de las expectativas cifradas en la explotación de este mineral no metálico.

“Chile ha producido cobre por muchos años ¿Qué industria se ha generado a partir de su producción?”. A partir de esta interrogante el especialista Aleé no sólo fundamentó su visión, sino que convocó a reflexionar respecto del diseño de una política pública que procure el desarrollo de una industria del litio, sustentada no sólo en “actos de voluntarismo, sino que teniendo altos grados de realidad respecto de porqué y bajo qué condiciones la explotación sería ventajosa o no, para el país”.

De este modo, y a pesar de que agentes públicos y privados sacan cuentas alegres de las potencialidades de la industria del mineral no metálico, Jaime Aleé estima que las expectativas son exageradas, y expone una teoría: “Los países que han vivido de las materias primas sienten una suerte de dolor de que sean explotadas por los países del primer mundo” y agrega que “al litio se le asocia a un mundo tecnológico industrial que no tiene sustento alguno en la realidad. Todo esto es un pensamiento mágico y no por desearlo ocurrirá. Al litio se lo ha ‘inflado’ más de lo que realmente es”.

Finalmente, y en cuanto a las proyecciones de explotación del litio, Jaime Aleé prevé la recuperación del liderazgo en el mercado considerando los nuevos contratos firmados por CORFO, descartando la creación de una empresa nacional para el desarrollo de la industria del mineral no metálico.

Experto advierte que aumento en extracción de litio puede afectar la biodiversidad de los salares

  • El especialista en litio y académico de la Universidad de Santiago de Chile, Dr. Domingo Ruiz, si bien admite que el eventual acuerdo con Corfo, que permitiría a SQM aumentar su cuota de producción del mineral, instalaría a Chile dentro de los más importantes exportadores a nivel mundial, señala que, antes de esto, deben quedar establecidas las regulaciones medioambientales que aseguren que no se afectará el ecosistema.

La nueva conciliación entre SQM y Corfo podría terminar con el arbitraje que los mantiene enfrentados ya que, según fuentes cercanas al acercamiento, se mantendría el aumento de cuota establecido en el acuerdo, que antes fracasó y que fijaba un permiso de extracción en 180 mil toneladas de litio metálico, cercano a las 950 mil toneladas de carbonato de litio equivalente. Esto podría ser extraído por Soquimich en el Salar de Atacama desde 2022 y hasta 2030.

El experto en litio y académico de la Universidad de Santiago de Chile, Dr. Domingo Ruiz, reconoce que esta eventual cuota de extracción podría posicionar al país entre los mayores exportadores del mineral. Sin embargo, advierte que, antes de iniciar la extracción de litio, lo primero es establecer regulaciones medioambientales que aseguren que no se afectará la biodiversidad de los salares.

“Los salares tienen una microfauna que depende de las concentraciones de sales que están en estos. Si se alteran por aumentar las tasas de producción de litio, la preocupación es cómo se va a mantener dicha microfauna”, sostiene.

El doctor en química indica que este tema surgió en el informe de la Comisión Nacional del Litio, en 2015, que, justamente, daba cuenta de la falta de regulación en la materia, lo cual “aún no está formalizado y, por lo tanto, queda en tierra de nadie”, considera.

“En los salares se extraen salmueras y se depositan en grandes piscinas, donde quedan hasta que se evapore el agua. Todos los excedentes vuelven a reinyectarse al salar, por lo que hay un equilibrio hidrodinámico que se está modificando de manera permanente”, explica.

Subir el royalty

Por otra parte, el académico sostiene que, a la luz de que las principales empresas que extraen el mineral estratégico para Chile son privadas, la ley debiera estipular un royalty alto que resguarde los intereses económicos del país.

“La licitación sigue siendo muy desbalanceada respecto a los intereses del país. Tenemos materia prima y el know-how de cómo extraerla. Sin embargo, el royalty regala un porcentaje importante de la concesión. Además la licitación nunca es demasiado cara, por lo que no queda claro cuánto es el retorno para el país”, critica.

Agregar valor

Finalmente, el académico valora los avances del país en los últimos diez años para agregar valor a la extracción de una materia prima importante como el litio. Sin embargo, estima que aún es muy incipiente.

“Vamos en la dirección correcta, pero falta trabajo que hacer todavía. Es una industria muy incipiente concentrada en la extracción de carbonato de litio y su purificación”, concluye.

Especialistas y estudiantes analizaron la relevancia estratégica del litio

El director del Departamento de Ingeniería Metalúrgica de la Universidad de Santiago, Dr. Patricio Navarro, manifestó que el simposio “Litio: Recurso estratégico para el Chile de hoy”, realizado en dicho Plantel, es un motivo de orgullo, porque la actividad fue “organizada y realizada por nuestros estudiantes, y este es el tipo de liderazgo que debemos promover y desarrollar”. El encuentro académico contó con la presencia de expertos del Instituto de Ingenieros de Minas de Chile, Universidad de Chile y de la U. de Santiago, quienes junto a estudiantes, reflexionaron sobre la necesidad de contar -como país- con un plan estratégico en torno a la explotación y uso de este mineral.

Con el objetivo de abordar el potencial energético del litio, su marco legal, histórico y político, se desarrolló el simposio “Litio: Recurso estratégico para el Chile de hoy”, organizado por la Agrupación del Litio (SIM-U. de Santiago), que reúne a estudiantes del Departamento de Ingeniería Metalúrgica de la Universidad de Santiago de Chile.

Lo anterior, adquiere importancia si se considera que en Sudamérica se concentra más de la mitad de las 40 millones de toneladas de litio que hay disponibles en el mundo, y Chile tendría en su territorio entre 8 y 12 millones de toneladas de este recurso, lo que representa un poco menos del 30 por ciento de las reservas del mundo.

Uno de esos espacios es el Salar de Atacama, que es el mayor depósito salino con el que cuenta el país, y sobre el cual centró su presentación Leonidas Osses Sagredo, ingeniero Civil Químico de la Universidad de Santiago y profesor y especialista en minería no-metálica, actual presidente de la Comisión del Litio del Instituto de Ingenieros de Minas de Chile (IIMCh).

Osses Sagrego se mostró contento de volver al Plantel del cual egresó hace 45 años, señalando que “el Salar de Atacama como yacimiento es estratégico para el país y por eso existe la necesidad de cuidarlo y plantear una política de Estado”.

En esta línea, el IIMCh ha planteado la necesidad de promover la exploración amplia de minerales como el litio, potasio, boro, cesio, rubidio, etcétera, en los principales salares de Chile, mantener la “no concesibilidad del litio”, proponer la intervención del Salar de Atacama con el objeto de revisar los actuales contratos y fijar nuevas condiciones a las empresas que operan ahí y también crear la “Empresa Nacional del Litio”, entre otras ideas.

Marco legal del litio

 Posteriormente, se presentó el académico de la Universidad Central, Dr. Gastón Salinas, quien se refirió al marco legal vigente. De acuerdo al profesor, la Constitución de 1980 asignó al Estado el dominio de todas las minas, pero dispone que la ley determinara cuales sustancias pueden ser objeto de concesiones para explorar o explotar.

Según el Dr. Salinas “las normas legales que regulan el tema del litio se traducen en una prohibición expresa de explotación, constituyendo un verdadero estanco a favor del Estado, el cual no se ha preocupado del desarrollo ni del control de esta sustancia”, agregando que “se llega a la convicción que todas y cada una de las normas jurídicas que regulan dicha materia, adolecen de dudosa constitucionalidad”.

No obstante, no concuerda en la idea de explotar los salares, porque afectaría los acuíferos naturales, el medio ambiente y las comunidades indígenas que dependen del agua del lugar.

Aplicaciones del litio

En representación de la agrupación participaron los estudiantes Matías Castro y Martín Moreira, quienes se refirieron a las “Perspectivas de las nuevas generaciones de estudiantes de Ingeniería a cerca del litio y sus aplicaciones”. De este modo, quisieron analizar junto a los asistentes cuáles son los usos y aplicaciones que se le dan al litio en diferentes industrias.

Según explicó Castro, en la industria farmacéutica y la medicina psiquiátrica se utilizan las sales de litio principalmente para tratar enfermedades como la depresión y el trastorno bipolar, pues a través la interacción de los compuestos de las sales con los neurotransmisores y receptores se puede regular el ánimo.

Por su parte, Martín Moreira señaló que como agrupación consideran que “en el tema de la energía es donde el litio encuentra su principal aplicación, específicamente en las baterías de litio”.

Agregó que “dada la dinámica de depredación y utilización indiscriminada de los combustibles fósiles, creemos que el camino son las energías renovables, impulsar la industria sustentable y amigable con el planeta, además de impulsar el desarrollo sociocultural y económico no solo de Chile sino del mundo, y viendo la cantidad de litio que poseemos como país, podríamos generar un impacto muy grande en estos temas a nivel mundial”.

Marco político

Este tema estuvo a cargo del Dr. Luis Riveros, historiador y ex rector de la Universidad de Chile, quien partió su presentación señalando que “todo lo que hemos escuchado lleva a una sensación de vergüenza, porque hemos manejado de una manera intencionada un recurso que es del país para beneficiar intereses privados”.

El académico sostiene que el país debe volver a tener una visión de Estado empresario. “Un empresario innovador, eficiente, productivo y que administre bien, no tiene porque no hacerlo el Estado. Probablemente las reglas están un poco mal diseñadas, pero creo que con esas reglas el Estado puede tener buenas respuestas a los retos de hoy desde el punto de vista productivo”, enfatizó.

Para lograr lo anterior, el Dr. Riveros indicó que el Estado necesita recursos e inversión en los aspectos sociales, como la salud y la educación, sin embargo, planteó que estamos atrasados en estas materias. “Una de las cosas que ustedes deben extrañar, es que este país no tiene un plan de desarrollo estratégico. No sabemos para donde vamos, esa es la realidad de las cosas y yo quiero decirlo porque cuando uno mira la historia se puede dar cuenta que las grandes iniciativas han tenido visiones a largo plazo, como en el caso del litio y del cobre”, sentenció.

En relación al caso de litio, el docente cree que se está frente a un Estado que se excluyó, que no ha sido capaz de cumplir con su labor reguladora y que no ha invertido en la materia. “Nuestro país invierte cerca del 0.4% del PIB en investigación, en circunstancias que los países con los que nos queremos comparar invierten 2 puntos y más del Producto Interno Bruto. Entonces el Estado no ha invertido para entender algo tan serio y tan complicado y decisivo como es el litio que, en gran medida, va a determinar nuestro futuro”, señaló.

Relevancia institucional

El director del Departamento de Ingeniería Metalúrgica de la U. de Santiago, Dr. Patricio Navarro, manifestó que el simposio “Litio: Recurso estratégico para el Chile de hoy”, es un motivo de orgullo, porque la actividad fue “organizada y realizada por nuestros estudiantes, y este es el tipo de liderazgo que debemos promover y desarrollar. Los alumnos deben ser los líderes a futuro, pero hoy en día también debería ser los líderes de la Universidad, por lo tanto, lo que estamos viviendo acá creo que es un ejemplo de lo que debería ocurrir a futuro a nivel nacional”.

Por otra parte, el director planteó que el simposio permite posicionar un tema de interés nacional, que debiesen ser conocidos por el mundo universitario y también empresarial, y donde la Universidad tiene un rol que cumplir.

Por su parte, el Dr. Alonso Arellano, asesor académico de SIM-U. de Santiago, destacó la iniciativa y capacidad de organización de los estudiantes, señalando que el evento fue posible gracias al compromiso del equipo.

La actividad fue encabezada por el rector de la Universidad de Santiago, Dr. Juan Manuel Zolezzi; el Vicerrector de Investigación, Desarrollo e Innovación, Dr. Oscar Bustos; el Decano Facultad de Ingeniería, Juan Carlos Espinoza, y el Vicedecano de Investigación y Postgrado, Cristian Vargas, y contó con la presencia de importantes expertos en el área, quienes reflexionaron también sobre la necesidad de desarrollar un plan estratégico como país en torno a la explotación y uso de este mineral.

Fuente: USACH

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Conectar a los investigadores de la Universidad de Antofagasta que trabajan en el área del litio, minerales industriales y energía con el mundo productivo regional, nacional e internacional, como una forma de proyectar trabajos conjuntos en esta estratégica área de desarrollo, es el objetivo de un inédito workshop que se realizará en enero de 2014 en Antofagasta. Continue reading