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Investigadores logran medir en línea la temida “neblina ácida”

Instrumento de alta tecnología desarrollado en la UCN busca proteger la salud de los trabajadores y evitar la corrosión en equipos e instalaciones de la industria minera.

Tras diversos estudios y pruebas de laboratorio, investigadores de la Universidad Católica del Norte (UCN) dieron a conocer un innovador sensor que permite monitorear en línea la denominada “neblina ácida”, que es la forma como se conoce al nocivo aerosol de ácido sulfúrico que es generado durante las operaciones de las plantas de electro-obtención de cobre.

Conscientes de los problemas que genera este subproducto, que afecta la salud de los trabajadores y daña y corroe las instalaciones industriales, los ingenieros de la UCN diseñaron un instrumento de detección que constituye un hito, al ser el primer equipo de estas características diseñado a nivel mundial para medir en forma continua la concentración de ácido directamente.

Este avance tecnológico, 100% chileno, fue posible gracias a un proyecto de I+D Innova Corfo de 2 años de duración que consideró recursos por 123 millones de pesos.

El diseño conceptual y las primeras unidades partieron con un trabajo de memoria en Ingeniería Química y la empresa 3M, que terminaron con un prototipo de operación batch. Como resultado del proyecto Innova Corfo los ingenieros UCN lograron implementar una unidad prototipo que en la actualidad está plenamente operativa y en proceso de obtención de patente a nivel nacional e internacional, con apoyo de la Oficina de Transferencia y Licenciamiento (OTL) de la UCN.

El moderno sensor tiene la capacidad de medir en línea la neblina ácida en las plantas de electro-obtención (electrowinning), y así contar con una nueva variable de control de procesos, que asegura la salud de las personas y optimiza la producción de cobre en límites seguros de generación de neblina.

Lo anterior es relevante para proteger la salud de los operadores y disminuir los daños en equipos e instalaciones de la industria cuprífera, sector que constituye el principal motor de la actividad económica de un país minero como Chile.

PROTOTIPO

El director del proyecto, Dr. Claudio Acuña, explicó que el prototipo ya es funcional y tiene la capacidad de medir en línea la neblina ácida que es generada en las plantas de electrowinning, donde el cobre se deposita en forma de cátodos o láminas de cobre.

“No hay ningún aparato comercial en el mundo que tenga esta capacidad. La Universidad lo está patentando y ya se le asignó un código”, resaltó el académico y director del Departamento de Ingeniería Química de la UCN, al señalar las potencialidades del sensor.

En la actualidad, la industria realiza este tipo de mediciones mediante muestreos y análisis químicos en laboratorio, lo que tiene como inconveniente desfases de incluso días. Los resultados obtenidos de esta forma son sesgados e inexactos, lo cual impide que las empresas puedan adoptar medidas preventivas, limitándose solo a dar respuestas reactivas y tardías.

Al no existir en el mercado dispositivos para la medición continua y en línea de la neblina ácida, el foco de las empresas está centrado en reducir sus efectos a través de distintos medios, como campanas de extracción, entre otros. Esta realidad espera ser cambiada en el futuro mediante la incorporación del nuevo sensor, que busca optimizar las operaciones en el área de la hidrometalurgia.

Las particularidades de la temida neblina ácida son descritas por el director alterno del proyecto, Dr. Gerardo Fuentes, quien señala que durante el proceso de electrodepositación del cobre hay una reacción en la nave electrolítica, que además de cobre precipitado produce oxígeno gaseoso en forma de burbujas que ascienden y arrastran parte de la solución que contiene ácido. “Luego, esta burbuja revienta en el aire en forma de aerosol, produciendo gotitas del tamaño de entre uno y diez micrones”, explica el profesor asociado del Departamento de Ingeniería Metalúrgica y Minas de la UCN, al indicar el origen de la corrosiva neblina.

DESARROLLO

El equipo que diseñó e hizo operativo el sensor incluye a los académicos de la UCN, Claudio Acuña, Gerardo Fuentes y Claudio Leiva, a quienes se suma el aporte de cuatro estudiantes memoristas de la institución.

La herramienta tiene como base investigaciones previas hechas en la Universidad Católica del Norte y las empresas IMASERV (starup de la UCN) y 3M-Chile, donde se desarrollaron los primeros prototipos.

El Dr. Acuña resaltó la contribución realizada por los estudiantes que han participado en la materialización del instrumento. “Ellos son parte de la invención y son dueños de un porcentaje de la patente”, sostuvo el investigador, junto con destacar el aporte de los jóvenes de la carrera de Ingeniería en Procesos Químicos.

Este desarrollo, agrega, constituye un ejemplo de innovación de alto impacto realizado en una casa de estudios superiores chilena, pese a las limitaciones que existen en comparación con los recursos que manejan instituciones de Europa o Estados Unidos.

“El número de patentes generadas en Chile es muy escaso. Lo importante es siempre hacer prototipos, aunque sean simples. La idea es probar y validar, y sobre eso ir mejorando”, acotó el  investigador.

El grupo de estudiantes participantes lo integraron los alumnos Mijali Karapas, María Cristina Carmona, Felipe Ávila y Pablo Campos, quienes intervinieron en el proyecto, tanto en la parte del diseño conceptual, como en los aspectos técnicos y en el montaje de la unidad.

“No todos los alumnos tiene la oportunidad de crear un proyecto que se lleve a cabo y se patente. Pudimos hacer algo que está escrito, llevarlo al laboratorio y luego a la empresa”, enfatizó el alumno Mijali Karapas.

FUTURO

Las perspectivas de comercialización del producto son promisorias. Solo en Chile existen al menos 17 plantas de electrowinning de gran tamaño, con una cantidad estimada de 7.500 celdas, donde el sensor podría ser instalado.

Lo anterior constituye un mercado atractivo que abre oportunidades para perfeccionar y hacer mejoras contantes en el producto. A esto se suma que en el futuro las regulaciones ambientales serán más exigentes, escenario que abre puertas para avanzar en la innovación tecnológica y desarrollar nuevos productos que contribuyan a mejorar las condiciones de seguridad en estos procesos.

El impacto que el sensor tendrá en las empresas es positivo y variado. Mejorará las condiciones de higiene y seguridad de los trabajadores y extenderá la vida útil de los equipos en ambientes corrosivos.

Otros beneficios implican dotar a los supervisores de proceso de una herramienta que les permita controlar la neblina ácida, asegurar el cumplimiento de la normativa vigente y optimizar recursos como energía y reactivos. Todo lo anterior tendrá un impacto en la disminución de los costos de mantención y mejorará la producción de las plantas que lo utilicen.

Fuente: UCN

Chile sube cinco puestos en EF EPI, único ranking mundial que mide el nivel de inglés por países

El país se posiciona en su mejor lugar desde que comenzó el estudio, sólo siendo superado en Latinoamérica por Argentina, República Dominicana y Perú.

Desde este año se puede realizar un examen completamente gratuito para medir el nivel de inglés en www.efset.org; herramienta invaluable para individuos, gobiernos, colegios, universidades y empresas. Dos estudios indican que se trata de una prueba igual de confiable que TOEFL o IELTS; y LinkedIN lo integró en su plataforma para que los usuarios puedan certificar su nivel de idioma

Con cobertura mundial de prensa, se dieron a conocer los resultados de la quinta edición del English Proficiency Index (EF EPI), el ranking mundial más completo que mide las aptitudes del idioma inglés en 70 países a través de exámenes a 910.000 adultos, elaborado por el centro de idiomas EF Education First.

Este 2015 Chile subió cinco puestos con respecto al año anterior, ubicándose en el lugar 36 y superando de esta forma a la media de América Latina. Sólo Argentina, República Dominicana y Perú lo sobrepasan. De esta manera, el país se ubica en su mejor puesto desde que comenzó el estudio en 2011 y ha logrado avanzar nueve lugares en los últimos dos años de exámenes

Pese a lo anterior, y al igual que casi todos los países de la región, Chile se queda atrás en comparación con el resto del mundo, ranking en el cual los países nórdicos de Europa siguen siendo los mejores evaluados.

Los resultados de EF EPI 2015 fueron presentados -en un evento que contó con la presencia de autoridades de Gobierno, organismos e instituciones educacionales-, por la académica e investigadora de desarrollo lingüístico en EF, Rachel Baker (Director of Applied Linguistics Research/Development), junto a la gerente general  de EF Chile, María José Barreda.

En representación del MINEDUC, asistió la Coordinadora Nacional de Currículum, María Angélica Guzmán. Y es que uno de los principales focos del Ministerio de Educación para los próximos quince años es la Estrategia Nacional de Inglés, cuyo objetivo es “desarrollar y fortalecer las competencias en el idioma inglés de la población chilena, para acelerar la inserción de Chile en un mundo global y mejorar así nuestra competitividad”. La estrategia, cita a EF EPI como un referente mundial (http://goo.gl/584T3I página 12).

Ante esto Minh Tran, Director de Investigación en EF indica que: “El reporte EF EPI entrega información completa que puede ser utilizada para analizar políticas de educación, decisiones de inversión y prácticas en la sala de clases”.

El reporte de este año de EF EPI también arroja que las mujeres chilenas aprobaron con mejores puntajes los exámenes, superando así a los hombres localmente. En tanto, el segmento de edad que mejor habla el idioma se ubica entre los 21 y 25 de años. Quienes tienen más de 40 años se posicionan como el segmento más deficiente en el ranking.

A pesar de los cambios en el informe cada año, la correlación entre la habilidad del inglés y el ingreso per cápita, calidad de vida, conectividad a Internet y otros rangos de indicadores se mantienen estables y además, por primera vez EF EPI 2015 exploró la conexión entre los países y su nivel de idioma junto al nivel de innovación de cada economía.

Otra de las novedades de esta versión es que incorpora los datos de EF Standard English Test (SET), examen completamente gratuito que ofrece una prueba de calidad estandarizada del idioma inglés. Se puede realizar online en www.efset.org, siendo una herramienta invaluable para individuos, gobiernos, colegios, universidades y empresas.

“Estamos muy contentos de que este año EF EPI ha incorporado datos de EF Standard English Test, que está revolucionando la industria de aprendizaje de idiomas al ser el primer test gratuito estandarizado de inglés”, indica Minh Tran.

Dos estudios recientes han revelado que EF SET es igual de confiable que TOEFL o IELTS. Investigadores de Harvard Graduate School of Education han utilizado EF SET para el estudio del idioma, y LinkedIN ha integrado el test en su plataforma para que sus usuarios puedan certificar su nivel de idioma con EF SET. La data de EF SET se utiliza y utilizará en futuros estudios de EF EPI, mejorando el análisis del nivel de inglés en adultos.

El informe completo de EF EPI y el análisis adicional se puede encontrar en www.ef.com/epi

EF Education First (www.ef.com) es una compañía educacional internacional enfocada en generar experiencias culturales, académicas y del lenguaje. Fundada en 1965, la misión de EF es “abrir el mundo a través de la educación”. Con 500 escuelas y oficinas en más de 53 países, EF es el entrenador oficial de idiomas en las Olimpiadas de  Río 2016.

Fuente: Más Comunicación

Vecinos de la Provincia de Petorca aprenden a evaluar calidad del agua

Localidades rurales se beneficiarán con capacitación realizada por profesionales de la Facultad de Ciencias Naturales y Exactas de la UPLA. 
 
25 localidades rurales de la Provincia de Petorca, se verán directamente beneficiadas con la capacitación que se realizó a representantes de la Unión de APR (Agua Potable Rural) por parte de profesionales de la Facultad de Ciencias Naturales y Exactas de la Universidad de Playa Ancha. 
 
Esta labor forma parte del proyecto internacional “Sistemas Participativos de Gestión del Agua y Desarrollo Socio-Económico Sustentable de la Cuenca Alta del río Petorca – Región Valparaíso – Chile”, que desarrollá la UPLA con financiamiento de la Fundación de Asistencia Internacional (FAI). 
 
Es así como una treintena de dirigentes, operadores y usuarios/as de Comités y Cooperativas de Agua Potable Rural de la Cuenca del río Petorca, participaron en un taller práctico, a cargo de la Dra. Cecilia Rivera, académica UPLA, en el que evaluaron la calidad del agua para el consumo humano. 
 
Para ello, los asistentes trajeron sus propias muestras de agua junto a sus kit de medición, entregados en junio en el marco de esta iniciativa, que les permitió analizar 12 parámetros físico químico como PH, alcalinidad, coliformes, nutrientes, conductividad, temperatura (agua y ambiente), sólidos suspendidos, turbidez y cloro libre. 
 
La instancia también promovió el reforzamiento de lo aprendido en torno al uso del kit desde el punto de vista operativo y de calibración del instrumento. 
 
“La idea es que esos KIT no se queden guardados y se utilicen, para que cada técnico o encargado de un APR vaya midiendo su agua de pozo, ya que en zonas rurales no se fiscaliza la calidad del agua. Hay algunos APR que cloran el agua y otros que no, y hay otros que están recién como junta de vecinos. Es a ellos, precisamente, a quienes se les entrega el agua en camión aljibe y desconocen si el agua está buena o mala, la idea es que con el kit puedan evaluarlo”, explica la Dra. Rivera. 
 
Con esta inducción se espera que cada APR haga un seguimiento semanal de la calidad del agua y documente esa información en un libro, proporcionado por el proyecto, para determinar la problemática de cada sector.  
 
Respecto al trabajo con la comunidad la académica UPLA recalcó que “lo que hay que hacer es gestión, capacitar a la gente, hacer conciencia de que tienen que reutilizar sus aguas, que tienen que cuidar el agua y creo que ese es el objetivo máximo, pero se parte por capacitación. Si la gente no se capacita y no toma conciencia, no lo va a hacer en la casa”.
  
Para Patricia Arredondo, secretaria de la Unión de APR y vecina de El Sobrante, ésta experiencia ha sido muy buena, porque “por ejemplo yo vivo en la cabeza del río de Petorca y nosotros tenemos un agua de buena calidad, pero hay localidades que no, entonces el saber como clorar el agua para que sea agua potable, el saber si vas a necesitar utilizar algo para sacarle los minerales, eso es súper importante”.  
 
Carolina Vilches, coordinadora y animadora sociocultural de proyectos de sistemas participativos de gestión del agua potable en Petorca, enfatizó en la importancia que tiene para la comuna este tipo de capacitación principalmente por el tema sanitario.
 
“Es muy importante que ellos aprendan a medir los parámetros de calidad del agua y puedan de esta forma ir corroborando la calidad del agua y así puedan saber si sirve para riego o saber el tipo de uso del agua gris. Estamos proyectando la implementación de un sistema de alertas participativos de monitoreo del agua, es decir que ellos no van a esperar que llegue una autoridad sanitaria a decirles que hay un problema sino que ellos mismos van a poder monitorear de manera participativa la cuenca”, anunció. 
 
LO QUE VIENE 
 
Tras esta capacitación, la Dra. Rivera junto al técnico Elías Arredondo y a tesistas de las carreras pedagógicas de Biología y Química UPLA se trasladarán en octubre a la Provincia de Petorca para concluir con la etapa de muestreo del agua en 17 localidades rurales (hasta el momento se ha hecho en siete). 
 
Luego, en una segunda etapa y final –ya que este proyecto culmina en marzo de 2016- se abocarán a capacitarlos en el uso de aguas grises, tratamiento con sistema solar y ha apoyarlos técnicamente. 
Fuente: UPLA